24 outubro 2009

As maravilhosas tartarugas gigantes de Galapagos


A tartaruga gigante de Galápagos Geochelone nigra, a maior tartaruga  viva que se conhece, é nativa de sete ilhas do arquipélago. Quando chegam a idade adulta podem pesar mais de 300 quilogramas e medir 1,2 metros de comprimento. Elas tem uma expectativa de vida, no estado selvagem, estimada entre 100-150 anos.

A  população dessas tartarugas caiu drasticamente por causa da caça e da introdução de predadores e herbívoros por seres humanos desde o século XVII. Agora, apenas dez das doze subespécies original existem na natureza. No entanto, os esforços de conservação desde a criação do Parque Nacional de Galápagos e da Fundação Charles Darwin tiveram sucesso, e centenas de jovens criados em cativeiro foram libertados de volta para as suas ilhas de origem. São um dos animais mais emblemáticos da fauna das ilhas Galápagos.

O acasalamento ocorre em qualquer época do ano, embora tenha picos sazonais entre janeiro e agosto. Quando dois machos maduros se encontram na estação de acasalamento enfrentam se. Geralmente eles levantam em suas pernas e esticam o pescoço com a boca aberta para avaliar a dominância, a tartaruga com pescoço mais curto perde, deixando o outro acasalar com as fêmeas.

Após o acasalamento, entre junho e dezembro, as femeas viajam vários quilómetros para chegar a áreas de terra assentada, areia seca muitas vezes perto da costa. A escavação do ninho pode durar de horas a dias e é elaborada e exaustiva. É realizada de maneira cega usando apenas as patas traseiras para escavar o buraco de 30 cm de profundidade, em que ela põe até dezesseis ovos de casca dura e do tamanho de bolas de tênis.

Os jovens emergem do ninho entre 120 e 140 dias de gestação e podem pesar apenas 80 gramas e medir 6 centímetros. A temperatura desempenha um papel importante na definição do sexo dos filhotes: se a temperatura do ninho é baixa, chocam mais machos, se ela é alta, mais femeas virão. Quando as tartarugas jovens emergem de seus escudos, elas devem cavar seu caminho para a superfície, o que pode levar até um mês. Todos têm carapaças cúpulas, e as subespécies são indistinguíveis.

O sexo so pode ser determinado quando a tartaruga chega a 15 anos, e a maturidade sexual é atingida em 20 a 25 anos de idade. As tartarugas crescem lentamente, por cerca de 40 anos até chegarem ao seu tamanho original.

As tartarugas gigantes de Galápagos são estritamente protegidas. Geochelone nigra está listadoa no Apêndice I da Convenção sobre Comércio Internacional de Espécies Ameaçadas da Fauna e da Flora. Hoje, todos os grupos turísticos devem ser orientadas e pede para ficar sobre os caminhos para evitar a interrupção de toda a flora e fauna.

O projeto de conservação começou em 1970 com sucesso, trouxe 10 das 11 subespécies ameaçadas de extinção até os níveis de população protegida. A recuperação mais significativa foi a da tartaruga Espanhola, cujo plantel era composto por 2 machos e 11. Por sorte, um terceiro macho foi descoberto no Zoológico de San Diego e se juntou aos outros em um programa de reprodução em cativeiro. Estas 13 tartarugas deram origem a mais de 1000 tartarugas agora lançadas em sua ilha de origem. Ao todo, 2.500 indivíduos de todas as raças têm sido restabelecido nas ilhas.

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